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De fracaso comercial a juego de culto: la sorprendente historia de Earthbound

De fracaso comercial a juego de culto: la sorprendente historia de Earthbound

Por  /  5 de junio de 2020       
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De fracaso a icono de Nintendo glorificado por los usuarios. Hay mucho que contar sobre Earthbound, el RPG de Super Nintendo que quiso triunfar en EEUU hace exactamente 25 años. No lo consiguió, pero el éxito llegó después, cuando el mundo se fue dando cuenta de su genialidad. Os contamos la sorprendente historia de superación de la obra de Shigesato Itoi y Satoru Iwata.

El caso de Earthbound es uno de los más sorprendentes de la historia del videojuego, porque al contrario de lo que podría creerse, ni fue un éxito comercial, ni tan siquiera fue aplaudido por la crítica. Cuando apareció en junio de 1995, era la esperanza de Nintendo of America de llevar de forma masiva un RPG propio a los hogares estadounidenses. Fue creada una edición especial con una guía estratégica de 135 páginas y se ejecutó una campaña de publicidad ambiciosa (con un presupuesto de dos millones de dólares), que además resultó ser bastante atrevida, por decirlo de alguna forma.


El material promocional del juego es digno de estudio. Con el título de "este juego apesta", la campaña pretendía transmitir un tono gamberro para llegar a un público juvenil, pero el efecto fue más bien el contrario. Un cupón de descuento de 10 dólares en las páginas de la revista Nintendo Power era una buena idea, pero no cuando venía con un "rasca y huele" de distintos aromas, algunos desagradables, y mensajes como que el juego era como vivir en tus deportivas de hacer ejercicio. Tan sorprendente como cierto.


La tormenta perfecta estaba preparada, y se dio gracias a un precio de lanzamiento elevado y a que la prensa del videojuego no recibió precisamente con los brazos abiertos la obra de Ape y HAL Laboratory. Acostumbrados por aquel entonces a joyas de SNES como Chrono Trigger, los gráficos fueron duramente criticados y el humor del juego estaba lejos de impresionar. ¿Cómo se explica entonces que de un título "apestado" pasáramos a una de las sagas actualmente más queridas y aplaudidas por los jugadores? La respuesta no es sencilla, pero la explicaremos en los siguientes párrafos.


¿Este juego apesta?

Como J-RPG no es especial, a pesar de que muchos lo consideran único. Creo que es porque Shigesato Itoi puso su personalidad en la historiaSatoru Iwata, productor de EarthboundObviamente, no apestaba. Earthbound fue infravalorado en su día. Si lo jugáis en la actualidad, os daréis cuenta de que resiste bien el paso de los años por una simple cuestión: su descalabrado sentido del humor. Shigesato Itoi fue el máximo responsable de la saga Mother, así como de los guiones dentro de la saga. Su estilo era especial, y como el propio Satoru Iwata aseguró en una entrevista, cada elemento inesperado o absurdo existía en el juego porque Itoi lo había puesto ahí. Un videojuego de autor, en definitiva, que no tenía ni pies ni cabeza… pero del que acababas perdidamente enamorado.


Earthbound (Mother 2 en Japón) es una parodia de las películas de ciencia ficción hollywoodiense, pero también de los JRPG. Como los "cuatro elegidos", debemos salvar al mundo de Giygas, un destructor cósmico del que nos ha alertado una abeja parlanchina tras la caída de un meteorito. Todo en una ciudad, Onett, que tiene sus particularidades, con policía adicta a crear barricadas, enfrentamientos con hippies, un mono que te enseña los secretos del teletransporte, o un padre al que llamas por teléfono para guardar partida (y recibir la paga). Es delirante, pero ahí está la gracia. Hasta el mismísimo Shigeru Miyamoto, que jamás prestó mucha atención a las historias, dijo que este fue el primer RPG que completó: "No se trata solo de hacer una trama o poner un evento tras otro, sino de construir personajes interesantes. Me impresionó".


El juego no era corto. Duraba unas 30 horas.El juego no era corto. Duraba unas 30 horas.

Todo lo que rodea al juego es interesante. Por ejemplo, en el incansable esfuerzo de Nintendo por evitar cualquier disputa legal, se sustituyó un camión similar al de Coca-Cola, así como referencias a aspectos controvertidos, como la religión o el consumo de alcohol. Luego hay modificaciones curiosas, como la estatua pulpo (animal venerado en Japón) que pasó a ser una estatua lápiz que solo podía ser eliminada con un borrador. Cómico. Se podría crear un reportaje -o varios- solamente citando los aspectos curiosos que contiene este desternillante videojuego.


Parte de la magia de jugar hoy en día a Earthbound consiste en empaparse de todos los detalles que rodean al desarrollo. ¿Sabíais que su producción duró cerca de cinco años? El juego estuvo al borde de la cancelación en varias ocasiones, pero Iwata lo salvó. El entonces mandatario de HAL dio dos posibles soluciones al preocupante estado de desarrollo: resolver los problemas de código existentes (un par de años adicionales) o reprogramar todo con los materiales preexistentes (solo seis meses). Se escogió la última opción y el juego estuvo listo para ser lanzado en agosto de 1994 en Japón: un tiempo récord.


Otra de las cosas que llaman la atención hoy en día es su extraordinaria localización al inglés. No era una mera traducción. Marcus Lindblom introdujo multitud de referencias a la cultura occidental, pero manteniendo el sentido del guion original. Fue un reto por dos cuestiones: la primera, que no pudo probar el juego hasta bien avanzado el trabajo; la segunda, que dispuso de tan solo cinco meses, con temporadas en que trabajaba sin días de descanso, en jornadas de 14-15 horas. Como veis, todo fue muy precipitado, y es que parece que nunca existió una buena gestión del proyecto. Para que os hagáis una idea, Earthbound iba a ser inicialmente un juego de NES.


Mientras que en EEUU el videojuego se promocionó buscando a los más jóvenes, en Japón la saga Mother siempre se relacionó con lo que te implica la historia y sus personajes, hasta el punto de destacar la emoción que provocaba jugarlo. Se hizo mucha alusión a la mujer como destinataria del juego, y es que los creadores creían firmemente que era capaz de atraer al género femenino.La saga Mother en JapónMientras que en EEUU el videojuego se promocionó buscando a los más jóvenes, en Japón la saga Mother siempre se relacionó con lo que te implica la historia y sus personajes, hasta el punto de destacar la emoción que provocaba jugarlo. Se hizo mucha alusión a la mujer como destinataria del juego, y es que los creadores creían firmemente que era capaz de atraer al género femenino.

En cierto sentido, es algo que puedes comprobar mientras juegas. Su exploración, aunque interesante, es básica y tienes que acudir a un sistema de menús para entablar conversaciones o interactuar con elementos del escenario. Los combates, por turnos, simplemente no destacaban, ni por la jugabilidad, ni por el apartado visual. Hasta Miyamoto sentenció que fue una de las cosas que menos le convencieron del título. De hecho, esperaba poder verlo mejorado en la continuación: Mother 3. Todo esto hacía ver a Earthbound como un juego desfasado jugable y técnicamente, razón por la que no pasó del 70-80 de puntuación en las revistas del momento.


No obstante, algo mágico ocurrió. Veinte años después, el juego fue analizado en retrospectiva por publicaciones como IGN, Official Nintendo Magazine o GamesTM con puntuaciones de 90-100. Lo que en su día fue considerado un juego del montón, con el paso del tiempo se apreció como algo único y peculiar. Los críticos destacaron su guion, con elementos del mundo real, alejados del clásico Dragones y Mazmorras que tanto había influenciado al género RPG. También incidieron en el intento de romper la cuarta pared de los desarrolladores, en el ingenio aplicado sobre el guion, la música y el apartado visual.


La traducción fue un reto, porque era una visión sobre EEUU de alguien que no vivía allíMarcus Lindblom, traductor de EarthboundPero no fue esto lo que convirtió a Earthbound en un icono. En realidad, fue cosa de su comunidad, con un núcleo fuerte y persistente, capaz de crear varias webs de interés como Earthbound Central, Starmen o Mother Forever, con cantidad de contenidos, algunos de los cuales han servido para redactar este reportaje. Varios profesionales del sector del videojuego han llegado a decir que la comunidad de Earthbound es la más entregada que han conocido, y hay ejemplos que lo demuestran. Satoru Iwata dedicó parte de un Nintendo Direct a destacar los comentarios de los usuarios en la plataforma Miiverse, quienes pedían la llegada del juego a la Consola Virtual de las Wii U europeas y estadounidenses. No solo lo consiguieron, sino que además el reestreno tuvo éxito.


Cuesta creerlo. Años atrás, cuando se puso a la venta en Estados Unidos, los cartuchos fueron a parar a los cajones de gangas de los grandes almacenes, hasta el punto de que se podían conseguir por unos pocos dólares. A partir de ahí, el boca-oído fue ganando fuerza y los jugadores se dieron cuenta de la joya que se estaban perdiendo: un clásico de culto. El creciente interés por el videojuego provocó que el valor de los cartuchos se disparara por encima de los 100 dólares. En la actualidad es muy complicado conseguir una copia USA original con los manuales: el precio se dispara por encima de los mil dólares.


Actualmente, hay varias maneras de disfrutarlo. Está disponible en la Consola Virtual de Wii U, y también en la de New Nintendo 3DS. Además, fue uno de los juegos incluidos en SNES Mini, tanto en su versión europea como estadounidense. Sin embargo, muchos esperan poder disfrutarlo en Nintendo Switch, y sería una gran idea ahora que cumple su 25º aniversario.¿Cómo jugar a Earthbound en la actualidad?Actualmente, hay varias maneras de disfrutarlo. Está disponible en la Consola Virtual de Wii U, y también en la de New Nintendo 3DS. Además, fue uno de los juegos incluidos en SNES Mini, tanto en su versión europea como estadounidense. Sin embargo, muchos esperan poder disfrutarlo en Nintendo Switch, y sería una gran idea ahora que cumple su 25º aniversario.

Todo esto demuestra la enorme pasión por Earthbound, aún vigente. Unos jóvenes mandaron una copia del juego al espacio. En SNES Mini encontraron un divertido truco para controlar al personaje con dos mandos a la vez. Hace no mucho salió a la luz material sobre el cancelado Mother 3 para Nintendo 64 (posteriormente reiniciado para Game Boy Advance). Con motivo del 25 aniversario de la saga Mother en Japón, se puso a la venta su banda sonora… y se agotó rápidamente. Es mucho lo que hay detrás de esta creación, pero su máximo responsable, Shigesato Itoi, afirma que no continuará con la saga. ¿Hay lugar para la esperanza? Algo es seguro: sus fans no se darán nunca por vencidos.


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